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Die Perseiden

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Einführung

Der bekannteste Meteorstrom sind die Perseiden, die aus Auflösungsprodukten des Kometen 109P/Swift-Tuttle bestehen. Jedes Jahr um den 12. August kreuzt die Erde auf ihrem Weg um die Sonne die Umlaufbahnen der Teilchen dieses Stroms. Für Beobachter auf der Erdoberfläche scheint der Ursprung aller dieser Sternschnuppen im Sternbild Perseus zu liegen, von dem sich Ihre Bezeichnung als Perseiden ableitet. Im Volksmund werden sie als "Tränen des Laurentius" bezeichnet, weil sie am Namenstag (10. August) dieses Heiligen auftreten. Um 1750 fiel das Maximum der Perseiden tatsächlich auf dieses Datum. Vielleicht stammt die Bezeichnung aus dieser Zeit, vielleicht wurde sie auch erst im 19. Jh. beiläufig eingeführt und verbreitet. Da das Sternbild Perseus am Abend aufgeht, können erste Sternschnuppen bereits nach Eintritt der Dunkelheit beobachtet werden. Richtig hoch steigt der Radiant aber erst in der zweiten Nachthälfte. Da in lauen Sommernächten auch dann noch viele Menschen draußen unterwegs sind und die zahlreichen Meteore bemerken, gilt der August als der Sternschnuppen-Monat schlechthin. Ähnlich wie bei den Geminiden erfolgt der Anstieg zum Maximum über mehrere Tage hinweg. Der gesamte Aktivitätszeitraum der Perseiden erstreckt sich über den Zeitraum vom 17. Juli bis zum 24. August.

Lage des Perseiden-Radianten
Lage des Perseiden-Radianten. Quelle: NASA

Im Maximum erreicht die ZHR der Perseiden Werte von bis zu 100. In den Jahren um 1992, als der Mutterkomet 109P/Swift-Tuttle zum letzten Mal in Erdnähe war, wurden deutlich höhere Zahlen beobachtet. Inzwischen ist die ZHR wieder auf dem Normallevel angelangt. Nach den Vorhersagemodellen von Esko Lyytinen könnten die Perseiden jedoch im Jahr 2028 (am 12. August) einen kleineren Meteorsturm produzieren. Diese Prognose ist insofern ganz gut begründet, als für den 11.08.2004 und den 11.08.2016 vorhergesagte zusätzliche Aktivitätsmaxima der Perseiden tatsächlich eintraten.

Geschichte der Perseiden

In Ostasien sind die Perseiden bereits vor rund 2000 Jahren beobachtet worden, wie aus chinesischen, koreanischen und japanischen Aufzeichnungen hervorgeht. Dass um den 10. August herum, an dem der Namenstag des Märtyrers Laurentius begangen wird, besonders viele Sternschnuppen auftreten, war auch in Europa durchaus bekannt. Es war der belgische Mathematiker Adolphe Quételet, der im Jahr 1835 darauf aufmerksam machte, dass dieser Meteorschauer jedes Jahr auftritt. Die erste systematische Zählung im Jahr 1839 erbrachte eine ZHR von etwa 160, doch in den folgenden Jahren und Jahrzehnten wurden stets viel niedrigere Raten, etwa zwischen 40 und 90, festgestellt. In den Jahren 1861 bis 1864, insbesondere auch 1863, gingen die Werte dann auf bis zu 200 hoch. Als Ursache dafür identifizierte der Italienische Astronom Giovanni Schiaparelli einen im Jahr 1862 aufgetretenen Kometen, der heute als 109P/Swift-Tuttle bezeichnet wird. Die Bahn dieses Schweifsterns ist derjenigen der Perseiden sehr ähnlich, und somit lag ein Zusammenhang zwischen dem Kometen und dem Meteorschauer auf der Hand.
Der bekannte Meteorforscher William Frederick Denning (ausführliche Biografie) konnte nach jahrzehntelangen akribischen Beobachtungen im Jahr 1901 sowohl die zeitliche Dauer des Perseiden-Schauers eingrenzen als auch die Verlagerung des Radianten über diesen Zeitraum dokumentieren. Die Verschiebung wird durch die Veränderung der Perspektive in Folge der Fortbewegung der Erde auf ihrer elliptischen Umlaufbahn bewirkt.

Verlagerung des Perseiden-Radianten vom 15. Juli bis zum 20. August
Verlagerung des Perseiden-Radianten vom 15. Juli bis zum 20. August. Quelle: Denning (1901)

Nach 1864 ging die ZHR wieder auf Raten um die 50 zurück. Abgesehen von einigen Ausnahmen (1920, 1931, 1945) änderte sich daran bis 1975 auch nichts. Von 1976 bis 1983 gab es einen erneuten Anstieg, den man zunächst mit der für 1981 erwarteten Wiederkehr von 109P/Swift-Tuttle in Zusammenhang brachte. Doch der Komet blieb aus, und weitere Berechnungen zeigten, dass er erst im Jahr 1992 wieder zu erwarten war, seine Umlaufzeit um die Sonne demnach also 130 Jahre beträgt.
In den Jahren 1988 und 1989 beobachtete man doppelte Maxima der Perseiden; ähnliches war zuvor niemals bemerkt worden, weshalb man auf eine grundsätzliche Änderung im Meteorstrom schloss. 1991 brachte das erste der beiden Maxima überraschend einen kurzen Ausbruch mit einer ZHR von über 400, welcher in Japan beobachtet wurde. Dies wurde als starkes Signal gewertet, dass die Rückkehr von 109P/Swift-Tuttle tatsächlich bevorstand. 1992 gab es wiederum verbunden mit dem ersten Maximum einen erneuten Ausbruch in etwa gleicher Größenordnung, der aber auf Grund des Vollmonds visuell nicht gut erfasst werden konnte. Nachdem am 26.09.1992 in Japan die Wiederentdeckung von 109P/Swift-Tuttle gelungen war, wurde über einen noch stärkeren Perseiden-Schauer in 1993 spekuliert. Einige Experten hatten sogar einen Meteorsturm für möglich gehalten, über dessen Folgen für künstliche Erdsatelliten man sich bereits Gedanken machte. Tatsächlich war eine Maximum-ZHR von etwa 350 über Europa zu beobachten, und die Teilnehmer einer entsprechenden Themen-Kreuzfahrt im Mittelmeer kamen durchaus auf ihre Kosten. Auch in den folgenden Jahre 1994, 1995 und 1996 zeigte sich das zusätzliche Aktivitätsmaximum, wenn auch mit zurückgehenden Fallraten. Nachdem es sich 1997, 1998 und 1999 ebenfalls noch schwach bemerkbar gemacht hatte, blieb es ab dem Jahr 2000 aus. Erklärt wurden die ungewöhnlichen Perseidenschauer der Jahre um 1992 zum Beispiel mit Staubwolken, welche beim letzten Periheldurchgang des Kometen im Jahr 1862 freigesetzt worden waren und sich seitdem noch nicht entlang der gesamten Bahn des Kometen verteilt und mit älterem Staub vermischt hatten. Eine andere Theorie besagt, dass es sich doch um ältere Partikel handelt, welche durch eine Resonanz (1 : 11) in den Umlaufzeiten des Planeten Jupiter und von 109P/Swift-Tuttle zusammengehalten werden.

Die hohe Aktivität der Leoniden in den Jahren 1998 bis 2003 hatte der Meteorastronomie und insbesondere der Entwicklung von Vorhersagemodellen einen gewaltigen Schub gebracht. Mit den neu erarbeiteten Methoden nahm man sich auch noch einmal der Perseiden an. Dabei kam man zu der Erkenntnis, dass bei letzteren neben der verstärkten Aktivität in den Jahren um die Perihelpassage noch weitere modulierende Faktoren existieren sollten. Die Computermodelle zeigten, dass der Planet Jupiter die Bahnen der Perseiden-Meteore beeinflusst und alle 12 Jahre in Richtung auf die Erdbahn verschiebt. Dies war z.B. im Jahr 1992 geschehen und sollte sich in den Jahren 2004 und 2016 wiederholen. Tatsächlich kam es zum vorhergesagten Zeitpunkt am 12.08.2004 gegen 23.00 MESZ zu einer ungewöhnlich hohen Perseiden-Aktivität mit einer ZHR von etwa 170. Auch 12 Jahre später, am 12.08.2016 gegen 01.15 MESZ, wurde ein ähnlich hoher Peak festgestellt, welcher ebenfalls vorausberechnet worden war. Sorgfältige Beobachtungen und Analysen zeigten, dass nicht nur 2004, sondern auch in den Jahren 2002, 2005, 2007 sowie 2008 zusätzliche Maxima der Perseidenaktivität aufgetreten sind. Im letztgenannten Fall wurde als mutmaßliche Ursache eine Staubspur genannt, welche 109P bei seiner Sonnenannäherung im Jahr 441 freigesetzt hatte.

Die Perseiden 2021

In 2021 ist hinsichtlich der Fallraten (wahrscheinlich *) wie in den Vorjahren ein eher unterdurchschnittlicher Auftritt der Perseiden zu erwarten, welcher allerdings unter günstigen Rahmenbedingungen stattfindet. Das breite Maximum mit einer ZHR von knapp 100 tritt zwischen dem 12.08.2021, 16 Uhr MESZ, und dem 13.08.2021, 5 Uhr MESZ, ein und fällt mit seiner zweiten Hälfte für Mitteleuropa in die Nachtstunden. Der nur zu etwa 13% beleuchtete Mond geht bereits vor 23 Uhr MESZ unter und vermag die Beobachtung daher in diesem Jahr nicht zu stören. Ein kleiner Wermutstropfen bleibt jedoch: es handelt sich um eine Nacht in der Woche (Donnerstag/Freitag).

* Peter Jenniskens weist in seinem Standardwerk auf eine möglicherweise leicht erhöhte Aktivität am 12.08.2021 gegen 17:30 Uhr MESZ hin. Die Überprüfung dieser Vorhersage bleibt angesichts der Uhrzeit Beobachtern im asiatischen Raum vorbehalten.

Allgemeine Webseiten

Astrocorner: Perseiden

Gary W. Kronk: The Perseids

Gary W. Kronk: Perseid History

Mikhail Maslov: Perseids 1901-2100 - predictions of activity

Scientific American: Will the Perseid Meteor Shower Ever Run Dry?

Sky & Telescope: The Discovery of the Perseid Meteors

Space.com: Perseid Lore - The Legend and Science Behind the Epic Meteor Shower

Universe Today: The Perseids - Why is There a Meteor Shower?

WAA: Perseiden

Wikipedia: Perseus (Sternbild)

Wikipedia: Swift-Tuttle

Die Perseiden 2021

Berichte, Fotos & Videos

IMO: Perseids 2021 campaign Live Graph

AKM e.V. Meteor Forum: Perseiden 2021

Live Meteors: Meteor Echoes Live Stream

NASA Meteor Watch: Livestream

Spaceweather.com: Realtime Perseid Gallery

United Kingdom Meteor Observation Network: Live Camera Feeds


Vorberichte

Bayerischer Rundfunk: Der schönste Meteor-Regen des Jahres

EarthSky: Perseid meteors 2021 - All you need to know

Stiftung Planetarium Berlin: Perseiden - Sternschnuppen im August

Timeanddate: Perseiden Sternschnuppennacht 2021/a>

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